“In Cellular Performance, Verena Friedrich documents the manipulation of human and animal cells in black and X-ray white. These cells shift to form words and letters that come in and out of focus with the motions of the living organisms that constitute them. Itʼs an interesting concept to wrap oneʼs mind around; is this a statement on the impermanence of language, the ever-changing nature of human invention, or the idea that technology takes on a life of its own? The answer is unclear, but Friedrichʼs cells are engaging to observe and make one feel acutely mortal and self-aware.”

Joanna Schacter in McGill Tribune, October 02, 2012


Still from time-lapse microscopy of manipulated human and mouse skin cells forming the letters of the word “DNAge”, which is the name of a commercially available cosmeceutical product

“Cellular Performance” examines the interplay between language and materiality in the age of biosciences. Contemporary body-related consumer products are often marketed using pseudo-scientific language and draw on popular narratives of bio-technological possibilities. The marketing language evokes the body’s performance, manipulation and enhancement with a focus on its cellular and subcellular dimensions. “Cellular Performance” fuses this language with the biological “material” it makes reference to. Skin cells are manipulated in the laboratory to form letters and words, thus “re-incarnating” the aspirations of our progress- and achievement-oriented society. At the same time, both language and cellular material can be seen to have an agency of their own whose poetic and transformatory effects go beyond their purely instrumental use.

„Cellular Performance” untersucht die wechselseitigen Beziehungen von Sprache und Materialität im Zeitalter der Biowissenschaften. Zur Vermarktung von auf den Körper abzielenden Konsumgütern kommt heutzutage oft eine pseudo-wissenschaftliche Sprache zum Einsatz, die an biotechnologische Machbarkeitsphantasien anknüpft. Die zellulären und subzellulären Dimensionen des Körpers in den Blick nehmend, beschwört sie dessen Leistungsfähigkeit, Manipulation und Verbesserung. „Cellular Performance” schließt diese Sprache kurz mit dem biologischen „Material”, auf das sie sich bezieht. Hautzellen wurden im Labor manipuliert, so dass sie lesbare Texte formen und so die Bestrebungen der Fortschritts- und Leistungsgesellschaft visuell „re-inkarnieren”. Doch sowohl die Sprache als auch das zelluläre Material behaupten eine gewisse Eigenständigkeit, deren poetische und transformatorische Effekte über eine rein instrumentelle Anwendung hinausgehen.


“Cellular Performance” on the window front of the Academy of Media Arts Cologne, July 2012